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Desmatamento causado pela pecuária deixa bettongs à beira da extinção

           
Foto: Divulgação

Uma das duas únicas populações restantes de um marsupial comedor de trufas, “engenheiro de ecossistema”, encontrado em Queensland é muito menor do que se pensava originalmente e pode estar diminuindo ainda mais, de acordo com uma nova pesquisa.

Cientistas que estudam bettongs em Mount Carbine Tableland, no nordeste de Queensland, estimaram que o número de animais naquele local é inferior a 50, gerando preocupações sobre a viabilidade dessa população, mesmo a curto prazo.

Os bettongs sofreram enormes declínios desde a colonização europeia e estão entre as espécies australianas em alto risco de extinção.

Eles vivem na floresta de eucalipto na orla da floresta tropical na área de patrimônio mundial dos trópicos úmidos e têm uma dieta que consiste principalmente de trufas.

Os marsupiais de 30 cm de altura às vezes são chamados de “engenheiros do ecossistema” devido ao importante papel que desempenham na dispersão de fungos quando cavam no solo para se alimentar.

Os bettongs são encontrados em apenas dois locais, o primeiro em Lamb Range na região de Cairns, onde a população foi estudada por cerca de 20 anos e números entre 700 e 1.000.

A segunda, a população de Mount Carbine Tableland no parque nacional Mount Lewis, foi menos estudada.

Pesquisadores que trabalham com a Australian Wildlife Conservancy, a Western Yalanji Aboriginal Corporation e o Queensland Parks and Wildlife Service monitoram a população de Mount Carbine Tableland desde 2017.

Eles usaram câmeras, armadilhas ao vivo e colares de GPS para rastrear números e como os animais se moviam pelo habitat.

Manuela Fischer, uma ecologista da vida selvagem da Australian Wildlife Conservancy, disse que antes dos levantamentos foi assumido que a população naquela área chegava a 1.000.

Mas depois de responder a pesquisas a cada seis meses nos últimos quatro anos, ela disse que a realidade parecia muito diferente.

“Descobrimos que pode haver apenas 50 animais restantes naquela área, o que é muito menor do que o previsto”, disse ela.

“É uma população muito pequena e definitivamente à beira da extinção.”

Fischer disse que os pesquisadores descobriram que os animais daquela área tinham um índice de massa corporal menor do que os animais de Lamb Range, onde quase todas as fêmeas de bettong capturadas durante o trabalho de pesquisa carregavam filhotes de bolsa.

“Em Mount Lewis, são apenas 50-60% das mulheres, o que é muito preocupante”, disse ela.

Fischer disse que os números baixos e o isolamento geográfico significam que um trabalho urgente é necessário para tentar aumentar a população.

Os bettongs enfrentam várias ameaças, incluindo ervas daninhas, particularmente lantana, e bois e porcos selvagens que pastam demais e escavam, causando danos ao seu habitat.

Os porcos também cavam em busca de trufas, o que significa que os bettongs enfrentam uma competição por abrigo e comida.

O dano ao seu habitat os coloca em maior risco de predação por gatos selvagens.

Outras ameaças incluem a falta de gerenciamento ativo do fogo.

Fischer disse que os regimes de manejo do fogo são essenciais para melhorar a estrutura do habitat e podem ajudar a resolver problemas como a lantana.

Desde os levantamentos, uma cerca foi construída para bloquear o gado de entrar na área que os bettongs são conhecidos por ocupar e recentemente houve uma queima prescrita para melhorar o habitat.

“O próximo passo é reunir o gado para fora da área e continuar as estratégias de manejo de ervas daninhas e incêndios em andamento para melhorar a adequação do habitat do Northern Bettong”, disse Richard Grogan, presidente da Western Yalanji Aboriginal Corporation.

Um refúgio livre de predadores está sendo construído em outro local no Santuário de Vida Selvagem Mount Zero-Taravale.

Isso pode ser usado no futuro como um criadouro para animais translocados da população Lamb Range. Os animais poderiam então ser soltos para tentar construir a diversidade genética da população do Planalto do Monte Carbine.

“Como fungívoros especializados que comem e dispersam trufas, os bettongs do norte desempenham um papel essencial na manutenção da saúde da floresta”, disse Fischer.

“Perdê-los não seria apenas uma tragédia em si, mas também teria um efeito cascata em todo o ecossistema.”

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