EXTINÇÃO            

A luta para salvar um dos gatos selvagens mais difíceis de ser encontrado

Gato-Pescador da Ásia está com habitat reduzido. Esforços de conservadores em Bengal estão fazendo com que ele nade contra a corrente.            
Imagem de Gato Pescador
Foto: Reprodução/The Guardian

Por mais de uma década, a bióloga de vida selvagem Tiasa Adhya tem passado muitos dias nos pântanos e manguezais dos estados indianos de Bengala Ocidental e Odisha, procurando sinais de um gato selvagem raramente visto – o gato-pescador (Prionailurus Viverrinus).

“Os gatos-pescadores são animais fascinantes”, diz ela. “Eles têm co-habitado deltas fluviais e planícies aluviais ao lado de humanos por séculos. Antigas culturas como o império Khmer mostram evidências de gatos-pescadores”. Como co-fundador do mais antigo projeto de pesquisa e conservação de gatos de pesca do mundo, Adhya, com sede em Kolkata -, dedica-se a este felídeo ameaçado de extinção, um dos gatos selvagens menos estudados e compreendidos.

“Quando começamos nosso trabalho em 2010, muito pouco se sabia sobre esses gatos, tanto para nós quanto para as comunidades locais”, diz Adhya sobre o Projeto Gatos de Pesca (TFCP). Hoje, a espécie é ligeiramente melhor compreendida e apreciada, embora ainda receba muito menos atenção do que seus primos maiores e mais carismáticos.

Um estudo sobre gatos pequenos em novembro encontrou “muitos gatos pequenos, raros e esquivos no subcontinente indiano não recebem tanta atenção quanto os gatos grandes mais espetaculares”. No entanto, a necessidade de protegê-los é igualmente premente”. O estudo, realizado pela Universidade Uppsala da Suécia, encontrou apenas 6-11% das áreas onde três espécies raras de gatos – incluindo o gato pescador – têm seu habitat protegido.

Um gato selvagem, de tamanho médio, é cerca do dobro do tamanho de um gato doméstico, o gato pescador adaptou-se a um estilo de vida semi-aquático. Ele caça da borda da água, seja apanhando peixes com suas patas ou mergulhando em águas rasas.

“O gato pescador evoluiu para ser o principal predador em seu habitat”, diz Adhya. “Ele tem garras meio retráteis que o ajudam a fisgar os peixes, enquanto que suas patas parcialmente teias permitem que ele tenha uma forte aderência em terreno lamacento. Ele também tem uma pelagem resistente à água, uma cauda em forma de leme e outras adaptações que o ajudam a nadar sem esforço”.

Em 2020, cientistas, pesquisadores e conservacionistas de todo o mundo se reuniram para formar a Fishing Cat Conservation Alliance. A organização sem fins lucrativos declarou o mês de fevereiro Fishing Cat February para aumentar a conscientização sobre o mamífero e apoiar os esforços de conservação.

Atualmente, não há nenhuma população em nível nacional ou global, mas o gato pescador é nomeado na lista vermelha da União Internacional para a Conservação da Natureza como vulnerável, com seus números diminuindo devido a múltiplas ameaças.

Na Índia, o gato pescador está listado sob a Lei de Proteção da Vida Selvagem de 1972 e recebe o mesmo nível de proteção legal que o tigre, o elefante e outra fauna ameaçada. Entretanto, mais de 90% da área de ocorrência do gato está fora das áreas protegidas e as interações negativas são inevitáveis em paisagens dominadas pelo homem.

O projeto de Adhya se concentra na conservação de gatos pesqueiros em áreas úmidas e manguezais de Bengala Ocidental e Odisha, estados ao longo da costa leste da Índia que formam uma porção significativa da área de distribuição da espécie no país. Em Bengala Ocidental, o gato é conhecido como machbagha (Bengali para o peixe-tiger).

Para criar consciência sobre o animal, a TFCP iniciou vários projetos de conservação na comunidade local. “Depois que o gato pescador foi declarado o animal do estado de Bengala Ocidental em 2012, nós trabalhamos para incutir um sentimento de orgulho e propriedade nas pessoas”, diz Adhya.

Como parte de um programa chamado Know Thy Neighbours em 2017, foram instaladas armadilhas fotográficas nos quintais dos lares dos vilarejos em áreas onde se sabia que os gatos pescadores eram frequentes. Aos aldeões foram mostradas as imagens das câmeras e ensinados como identificar os gatos individuais que visitavam suas casas com base nas marcas do corpo. Eles foram encorajados a nomear o gato, levando os aldeões, especialmente as crianças, a desenvolver um vínculo com seus visitantes. “Uma vez que as crianças estão entusiasmadas com a conservação, é fácil envolver toda a família”. Hoje, os aldeões são os olhos e ouvidos de nosso trabalho de conservação”, diz Adhya.

Baraju Behera, um pescador do vilarejo de Soran, às margens do lago Chilika de Odisha, ajudou a montar quatro armadilhas fotográficas em seu bairro em 2017. “Antes das armadilhas fotográficas, não tínhamos idéia dos gatos pescadores que visitavam nosso vilarejo. Agora eu observei vários indivíduos. Nomeei meu gato pesqueiro favorito Raja [rei]”, diz ele.

Apesar de sua preferência por peixe, os gatos pescadores têm uma dieta variada. Eles têm sido registrados consumindo moluscos, caranguejos, sapos, cobras e pássaros. Eles também são conhecidos por comer galinhas e pequenos caprinos dos quintais das pessoas.

Para reduzir o número de ataques de retaliação contra gatos de pesca desencadeados pela depredação do gado, a TFCP apóia um projeto de banco comunitário de cabras no distrito de Howrah, Bengala Ocidental. Ele foi lançado em 2017 por sugestão da ONG local Sarada Prasad Tirtha Janakalyan Samity (SPTJS). Trinta e oito famílias receberam uma cabra fêmea grávida cada uma, com o entendimento de que o filhote da ninhada seria doado ao banco de cabras.

Em média, a comunidade perde de cinco a seis cabras por ano para o gato pescador. Quando um incidente é registrado, a família prejudicada recebe um animal de reposição do banco de cabras, um projeto inteiramente administrado pelos próprios moradores da vila. Joydeb Pradhan, presidente da SPTJS, diz: “Para os aldeões, o cabrito substituto não é o mesmo que o animal amado que acabaram de perder”. Mas pelo menos agora, eles não estão tão chateados”.

A maior ameaça ao gato pescador, entretanto, é a degradação e perda de seu habitat. “Nas últimas duas décadas, mais de 50% da planície de inundação do Ganges foi perdida para urbanização, projetos de infraestrutura, indústrias e aquacultura”, diz Adhya.

A situação não é muito diferente nos outros nove países do sul e sudeste da Ásia, onde os registros mostram a presença do gato pescador. Estas nações são signatárias da convenção de Ramsar sobre zonas úmidas, mas o habitat do felídeo ainda está ameaçado.
Adhya diz: “Os pântanos são ecossistemas altamente produtivos e ricos, capazes de suportar diversas formas de vida. Estamos trabalhando ativamente com autoridades governamentais, funcionários florestais e formuladores de políticas para garantir que eles sejam protegidos”.

“As áreas úmidas não são apenas reservatórios de água. Elas também servem como reserva de nutrientes e sumidouros de carbono, que são essenciais para combater a mudança climática”.
Em outubro passado, Chilika – a segunda maior lagoa costeira do mundo – adotou o gato pescador como seu embaixador. Susanta Nanda, chefe executiva da Chilika Development Authority (CDA), diz: “Quando trabalhamos na proteção do predador de ápice em um habitat, neste caso o gato pescador, acabamos protegendo todo o ecossistema”.

Em colaboração com a TFCP e voluntários da comunidade, o CDA em breve instalará 100 armadilhas de câmera em toda a lagoa para ajudar a estabelecer o número de gatos de pesca e melhorar a proteção desta criatura pouco conhecida.

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